Lorsque le Premier Consul Bonaparte se rendit à l’Hôtel de la Monnaie, le 12 mars 1803, il s’agissait pour lui de s’assurer que tout était prêt, d’un point de vue technique, avant de promulguer la création d’une nouvelle monnaie : le franc germinal. Dans le cadre de cette visite, une pièce en or figurant son portrait fut frappé devant lui. Cette effigie, que l’on peut admirer dans l’exposition Pour le meilleur et pour l’empire, à l’Hôtel de la Monnaie, jusqu’au 06 mars 2022, devait servir de modèle au futur franc germinal.

On a tendance à l’oublier mais la légende napoléonienne s’est aussi construite à travers la monnaie. Après la Révolution, sous le Consulat, rétablir la confiance en une monnaie de qualité devint une priorité. En 1803, Bonaparte lança donc une réforme monétaire pour offrir aux citoyens un moyen de peinent fiable et invariable. Pour le produire rapidement, une course contre la montre s’engagea entre scientifiques. Le procédé de la frappe au balancier fut ainsi fut révolutionné en améliorant ses performances et ses cadences. Surtout, le franc germinal devint la monnaie de référence en France et en Europe, complété par le fameux Napoléon en or de 20 francs germinal, venu compléter la gamme monétaire des pièces de 1 et 5 francs germinal en argent.

Toutes ces « pièces » sont présentes dans cette exposition riche de 400 oeuvres : monnaies et médaliles, outillages monétaires mais aussi des peintures comme le portrait de Dominique-Vivant Denon (1747-1825), directeur de la Monnaie des Médailles de 1802 à 1815. Ce savant, qui avait effectué la campagne d’Égypte aux côtés de Bonaparte, en 1799, orchestra une mise en scène de la propagande de Napoléon Ier par la monnaie. Par le biais de médailles -objets très populaires à l’époque- furent ainsi racontées les grandes victoires de l’Empereur, comme la bataille d’Austerlitz, en 1805. Clairement Les plus belles « pièces » de cette exposition. A voir aussi la matrice de revers de la médaille de la Légion d’Honneur. Autre création de l’empereur, destinée à récompenser les actes de bravoure, qui jouit encore aujourd’hui, d’une aura exceptionnelle.

Exposition Pour le Meilleur et pour l’Empire à la Monnaie de Paris, jusqu’au 6 mars 2022. Infos pratiques sur le site de la Monnaie de Paris.

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